tiburón ballena

Nombre científico Rhincodon typus
Descriptor Smith
Año de descripción 1828
Status IUCN EN
Familia Rhincodontidae
Género Rhincodon
Rhincodon typus Rhincodon typus

Introducción

El tiburón ballena, Rhincodon typus, es el pez vivo más grande que existe sobre el planeta. El record oficial reconocido es de 18m50 pero un individuo de más de 20 metros habría sido ya observado.

Esta especie migratoria y cosmopolita se encuentra en los océanos y los mares de la zona tropical y subtropical, así como en las regiones templadas cálidas, a excepción del mar Mediterráneo. A pesar de su gran tamaño y su peso (puede llegar a alcanzar las 40 toneladas), es una especie totalmente inofensiva para el hombre.

Pescado en todo el mundo hasta los años 90, la población de tiburón ballena ha descendido enormemente durante el siglo XX. Se estima que esta se ha visto reducida a la mitad en el curso de los últimos 75 años. Esta especie permanece aún poco conocida, en particular su ciclo de reproducción, por lo que las acciones de conservación eficaces resultan difíciles de implementar.

A pesar de estar inscrito en el Anexo II de la Convención sobre el comercio internacional de especies amenazadas por la extinción (CITES), el tiburón ballena continúa siendo pescado, a menudo ilegalmente, en numerosas regiones del mundo. Esta especie reputada por la calidad de su carne es utilizada igualmente por algunas medicinas tradicionales.

La población a lo largo de las costas de México, una de las más conocidas y estudiadas, se estima en alrededor de unos 2000 individuos y es objeto de una fuerte atracción turística.

¿Quién es él?

Morfología

  • Tipo
  • Tamaño medio
    1000 cm
  • Tamaño máximo
    1800 cm
  • Longevidad
    80 años
  • Patrón
    puntuación
  • Tipo
  • Tamaño medio
    1000 cm
  • Tamaño máximo
    1800 cm
  • Longevidad
    80 años
  • Patrón
    puntuación

¿Cómo reconocer el tiburón ballena ?

Al igual que el resto de tiburones, se trata de un pez cartilaginoso. De cuerpo alargado y macizo. Aunque el récord se encuentra en más de 18 m, este pez suele medir entorno a 10 m en edad adulta.

El cuerpo del tiburón ballena es bicolor, con un dorso que va del gris al azulado y un vientre blanco o amarillento. Asimismo posee unas rayas verticales sobre el dorso y los flancos del cuerpo. Recubierto también por una serie de puntos de color blanco o amarillo que recuerdan a un tablero de ajedrez.

Esta especie no posee espinas dorsales ni anal. La boca es ancha y aplanada y está recubierta de un gran número de pequeños dientes. La boca puede llegar a alcanzar hasta los 2 metros de ancho. Con el tiempo, ha evolucionado para asemejarse a una especie de tamiz que permite la filtración.

Modo de vida y comportamiento

  • dieta
    planctófago
  • Sociabilidad
    grupos o en solitario
  • territorial
    No
  • Modo de vida
    Diurno

De naturaleza migratoria, el pez ballena se encuentra tanto en solitario como en grupo, pudiendo alcanzar este un centenar de individuos (al menos). Generalmente acompañado de peces pelágicos, en particular de los escómbridos que juegan aquí el rol de peces limpiadores. Esta especie se desplaza lentamente, tanto en aguas próximas a la superficie como en aguas profundas.

Se nutre de planctons pero también de peces pequeños (sardinas, anchoas, atunes jóvenes, caballas...), de pequeños crustáceos y de calamares. Para alimentarse, él adopta una posición vertical con la cabeza cercana a la superficie. Durante la caza de zooplanctons, este tiburón realiza rápidas rotaciones de cabeza, en las que una parte de ella está fuera del agua. La boca puede ser abierta y cerrada hasta 28 veces por minuto, realizando así la operación de filtración.

Esta especie vuelve cada año a los mismos sitios para reproducirse. Su longevidad se estima en más de 80 años.

Modo de reproducción

  • Especie migratoria

El tiburón ballena es probablemente un pez ovovivíparo pero aún quedan algunas dudas sobre su modo de reproducción. Parece que parte de la gestación y el nacimiento de las crías tiene lugar en aguas muy profundas.

La hembra puede transportar hasta 300 embriones (este dato proviene de un espécimen descubierto). Los embriones se adhieren al vitelo en el interior del huevo y pueden llegar a medir unos cincuenta centímetros. Una vez absorbido este vitelo, las larvas miden unos sesenta centímetros.

Especies inofensivas

Esta especie no supone ningún peligro en particular para el ser humano cuando se encuentra en su entorno natural.

¿De dónde viene?

Presencia geográfica y estado de la población

Parece que la población del Atlántico está relativamente aislada de sus congéneres de la zona indo-pacífica. Los tiburones ballenas se reagrupan periódicamente en diversas zonas conocidas a lo largo del mundo.

Por ejemplo, un estudio ha mostrado que ciertas poblaciones parten hacia las aguas costeras del arrecife de Ningaloo, en Australia occidental entre marzo y junio. Numerosos individuos han sido rastreados con ayuda de una sonda. Todos ellos viajaron hacia el nordeste en el océano Índico después de dejar el arrecife.

Este grupo permaneció en hábitats costeros y marinos, realizando migraciones verticales en numerosas ocasiones, alcanzando a veces una profundidad de más de 980 m. Entre las aguas profundas y la superficie, existe un cambio de temperatura de una veintena de grados, partiendo de un máximo situado en torno a los 29 °C y llegando a un mínimo cercano a los 4 °C.

Los efectos que puede tener la presión turística sobre esta especie son todavía poco conocidos pero algunos estudios muestran que este tendría podría tener ciertas repercusiones sobre el comportamiento de estos grandes peces.

¿Cuál es su hábitat?

Características del entorno natural

  • Temperatura
    18 - 30 °C
  • Profundidad
    0 - 1928 m
  • Ecosistema
    Pelágico activo

Presentación del biotopo

El tiburón ballena se observa generalmente en alta mar pero igualmente puede acercarse a las costas e ingresar incluso en lagunas y atolones coralinos. También ha sido visto en aguas poco profundas, próximo a estuarios y desembocaduras de ríos, esto ocurre en particular durante le época de nacimiento de los camarones.

Especie del mismo biotopo

Para saber más

Para leer en la web

Fuentes y realización

Participación y validación

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Benoit Chartrer

Benoit Chartrer

Traducción

Traducción realizada con la valiosa contribución de nuestros traductores, quienes hacen que esta información esté disponible para un público más amplio.

Referencias bibliográficas

Movements of whale sharks (Rhincodon typus) tagged at Ningaloo Reef, Western Australia - S.G. Wilson - J.J. Polovina - B.S. Stewart - M.G. Meekan - Marine Biology - 2006.

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Plantilla y contenido © Fishipedia - Reproducción no autorizada sin solicitud previa - ISSN 2270-7247 - Última actualización el 23/11/2023
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