cocodrilo marino

Nombre científico Crocodylus porosus
Descriptor Schneider
Año de descripción 1801
Status IUCN LC
Familia Crocodylidae
Género Crocodylus
Crocodylus porosus Crocodylus porosus

Introducción

El cocodrilo marino es el cocodrilo más grande de la Tierra con un tamaño que puede superar los 6 metros para un peso de más de 1000 kg. Sin embargo, estos grandes ejemplares son escqsos en la naturaleza.

Además de por su gran tamaño, estos animales son conocidos por su longevidad que puede superar los 100 años.

Crocodylus porosus se encuentra en todo el sudeste asiático, desde el este de la India hasta Filipinas, así como en el norte de Australia y tan al oeste como las Islas Salomón y Vanuatu.

Esta especie tiene la particularidad de habitar en el medio marino. Estos cocodrilos viven con mayor frecuencia en estuarios, manglares o marismas costeras y pueden moverse fácilmente en agua salada. Con frecuencia se les observa nadando alrededor de las costas, incluso entre diferentes islotes. Sin embargo, los cocodrilos marinos deben permanecer siempre cerca de un entorno con un nivel de salinidad más bajo en el agua que en la sangre.

Durante la primera parte del siglo XX, al igual que sucedía con el resto de cocodrilos, la especie se cazó intensamente debido al interés generado por su piel, utilizada en la industria del cuero. Gracias a la forma regular de sus escamas ventrales, así como a la presencia limitada de osteodermos entre ellas, la piel de Crocodylus porosus es muy demandada en el mercado. Por ello, numerosas poblaciones han sufrido una caída drástica en su número de integrantes. En algunas áreas, como las islas Vanuatu, la especie ha desaparecido prácticamente.

El cocodrilo marino ha sido incluido en el Apéndice I de CITES, entre las especies más amenazadas, en todos los países donde se encuentra, excepto Australia, Indonesia y Papua Nueva Guinea. En estos países, figura en el apéndice II de la CITES, entre las especies que no están amenazadas de extinción pero que lo estarían si su comercio no estuviera estrictamente controlado.

Gracias a una serie de medidas de protección implementadas desde la década de 1970, las poblaciones de cocodrilos marinos han podido recuperarse. En Australia en particular, existen al menos 100.000 ejemplares. El estado de la IUCN del cocodrilo marino cambió así de especie en peligro de extinción en 1982 a "Preocupación menor" en 1996. Desde entonces no se ha realizado ninguna evaluación y la especie sigue en peligro de extinción en los países del sudeste asiático. Algunas fuentes indican que probablemente ya esté extinto en estado salvaje en Tailandia, Camboya y Vietnam.

Los cocodrilos marinos son cazadores oportunistas, exclusivamente carnívoros, al acecho día y noche. Aunque los mamíferos, y más aún los humanos, no son la base de su dieta, estos cocodrilos siguen siendo unos depredadores formidables cuyas heridas pueden ser fatales. En general, se recomienda encarecidamente respetar las mencionadas instrucciones de seguridad, y nunca bañarse en las turbias aguas donde haya sido visto.

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¿Quién es él?

Género Crocodylus

Las especies del género Crocodylus se conocen comúnmente como cocodrilos. En 2021, existían doce o trece especies descritas. Todas las especies se vieron gravemente afectadas por la caza durante la época de colonización y posteriormente debido a su uso en la industria del cuero. La piel de estos reptiles se utilizó ampliamente para la fabricación de cinturones, zapatos y carteras. En menor medida, se han utilizado otras partes de su cuerpo en diversas medicinas tradicionales. Finalmente, muy de moda en el siglo XX, la caza de cocodrilos fue considerada como una actividad de ocio. Siendo a menudo, guardadas y exhibidas las cabezas como trofeos.

A pesar de la drástica reducción de la población mundial de estos animales, ninguna especie ha desaparecido por completo y se han establecido regulaciones estrictas para proteger a las poblaciones restantes, particularmente en la América y Oceanía. Sin embargo, en 2021, de las once especies enumeradas por la IUCN, cuatro de ellas son todavía consideradas en peligro crítico y sus poblaciones están disminuyendo. Las principales amenazas son la transformación de las costas y la caza ilegal. Los manglares, lugar favorito para la vida de muchos de estos cocodrilos, se encuentran también bajo una presión cada vez mayor relacionada con el desarrollo de parques camaroneros.

Hoy en día, los Crocodylus se encuentran en la mayoría de los trópicos y subtrópicos del planeta. Frecuentan principalmente agua dulce aunque varias especies se han adaptado a las aguas salobres y marinas. Se encuentran en zonas pantanosas, estuarios y zonas tranquilas de grandes cuencas. En varios países, están presentes en las aguas estancadas de campos de golf y canales de riego.

Aunque clasificados como reptiles, los cocodrilos están más estrechamente relacionados con las aves que con las tortugas y lagartos. Forman parte de las familias de animales más avanzadas en cuanto a inteligencia y sensibilidad. Pudiendo diferenciarse tres grupos: cocodrilos, caimanes y gaviales. Los Crocodylus se diferencian del resto de sus parientes por un largo hocico en forma de V. Otra diferencia fácilmente observable es su cuarto diente, siempre visible cuando el cocodrilo cierra la boca a diferencia de los caimanes y gaviales que no dejan que nada sobresalga.

Los ojos, las fosas nasales y las orejas se encuentran en la parte superior del hocico. La piel es gruesa y está cubierta por escamas generalmente de color marrón oscuro. Como la mayoría de los reptiles, los cocodrilos son ectotérmicos, es decir, sus cuerpos producen poco calor. Es por ello, entre otras cosas, que se les observa con frecuencia tomando el sol durante el día. Estos momentos de autorregulación térmica favorecen la digestión, así como el crecimiento y la curación en caso de lesión.

Los cocodrilos son exclusivamente carnívoros. Se alimentan de todo tipo de vertebrados, desde peces hasta mamíferos que se acercan a las orillas para beber. Tienen un estilo de vida bastante solitario, pero pueden comunicarse entre sí a través de gemidos, llantos quejumbrosos o gruñidos.

Ocho especies están consideradas como peligrosas para los humanos, quienes pueden convertirse en presas en determinadas circunstancias. Estos animales se encuentran cómodos en el agua y poseen una buena visión en el agua gracias a la existencia de una pupila protectora. Una vez en el agua, tan solo dejan que sobresalgan unos pocos elementos, generalmente las fosas nasales y los ojos, lo que les da la apariencia de una rama que flota en la superficie mientras va a la deriva. Tan pronto como se acerca a una presa, usan su poderosa cola para impulsarse abriendo su ancha boca. Siendo capaces de elevarse hasta incluso más de un metro por encima del agua para atrapar aves o mamíferos costeros.

En los cocodrilos, los machos son generalmente más grandes que las hembras. La reproducción es estacional, durante el período cálido. Las hembras ponen sus huevos en nidos que cavan en la arena. Protegen la puesta y brindan cuidados maternos. También ayudan a las crías a salir del huevo cuando estas presentan dificultades. Tan pronto como estas últimas llegan a la playa, se quedan solas y dispersas en la naturaleza. En varias regiones, la reproducción se ha visto afectada negativamente por el calentamiento global, la temperatura ambiente define el sexo de los recién nacidos.

En los últimos años, las granjas de cría se han multiplicado en todo el mundo con el fin de suministrar pieles a la industria del cuero y la carne. Estos desarrollos han ayudado a reducir la presión de la caza y la caza furtiva sobre las poblaciones en la naturaleza.

Morfología

  • Tamaño hembra
    300 - 420 cm
  • Tamaño macho
    500 - 620 cm
  • Peso
    450 - 1000 kg
  • Patrón
    escamas dibujadas
  • Mimetismo
    plantas
  • Longevidad
    100 años
  • Tamaño hembra
    300 - 420 cm
  • Tamaño macho
    500 - 620 cm
  • Peso
    450 - 1000 kg
  • Patrón
    escamas dibujadas
  • Mimetismo
    plantas
  • Longevidad
    100 años

¿Cómo reconocer el cocodrilo marino ?

El color de los adultos es bastante variable, pudiendo ir desde el marrón al gris, incluso al negro. Su vientre es siempre de color crema. Los juveniles presentan una coloración más clara, a menudo con presencia de bandas oscuras en el cuerpo y la cola.

La cabeza es de forma triangular con un hocico ancho. El cocodrilo marino también se distingue de sus congéneres gracias a las pronunciadas crestas presentes en la parte frontal de los ojos en los ejemplares adultos.

Al igual que sucede con otros Crocodylus, los dientes son afilados y claramente visibles. Las escamas ventrales son pequeñas y uniformes.

Diferencias entre machos y hembras

Como sucede con la mayoría de cocodrilos, los machos son más grandes que las hembras. Llegando a alcanzar más de cinco metros en edad adulta, frente a tres en la hembra.

Modo de vida y comportamiento

  • Sociabilidad
    solitario
  • Modo de vida
    Nocturno
  • Venenoso
    No
  • Tipo de alimentación
    depredador

Se sabe que esta especie emite sonidos que son fácilmente audibles para los humanos.

El cocodrilo marino se sitúa en la zona alta de la cadena alimenticia. Es un animal carnívoro, oportunista que se alimenta principalmente de crustáceos, peces, anfibios y lagartijas, a los que da caza tanto durante el día como de noche. Los ejemplares más grandes también pueden cazar algunos mamíferos e incluso exhibir un comportamiento caníbal hacia otros de sus congéneres de menor tamaño. Los juveniles se alimentan de insectos o pequeños anfibios.

Al alimentarse, los cocodrilos pueden llegar a tragar voluntariamente algunas piedras (gastrolitos o piedras del vientre) que les ayudan a digerir la comida.

Generalmente, los cocodrilos viven en solitario y evitan las zonas de turbulencias. Viven cerca de agua estancada o en corrientes débiles. Reparten su tiempo entre periodos de inmersión acuática y momentos de descanso en las orillas. Esta técnica les permite regular la temperatura corporal en torno a 25 ° C hasta 28 ° C, utilizando el sol para calentarse, y el agua para enfriarse.

En movimiento, los cocodrilos son tan ágiles en tierra como en el agua. Su poderosa cola también les permite impulsarse en el agua.

Aunque son solitarios, estos cocodrilos pueden comunicarse entre sí a través de rugidos. Esto se utiliza principalmente durante la temporada de apareamiento. Las crías recién nacidas también pueden utilizar este tipo de llanto para reclamar la protección de su madre.

Los adultos no tienen depredadores, pero los juveniles son particularmente vulnerables ya que pueden ser cazados por peces de mayor tamaño, gatos salvajes o incluso mapaches.

Reproducción

  • Modo de reproducción
    ovíparo que entierra sus huevos
  • Poligamia
  • Tamaño de la puesta
    40 - 60 Huevos

La reproducción es estacional, teniendo lugar durante la temporada de lluvias, entre los meses de noviembre a abril. Durante este período, los machos emitirán sonidos en forma de gruñidos, intentando disuadir a otros machos de entrar en su territorio. Durante esta fase pueden producirse altercados, choques de cabeza o peleas (a veces fatales). Las hembras, por otro lado, se vuelven más intolerantes con otras hembras. Finalmente estas se acercan al macho dominante en el territorio para la cópula.

Cuando tiene lugar el cortejo, los dos cocodrilos se frotan, emiten sonidos, se superponen. Finalmente, la cópula tiene lugar cuando los dos cocodrilos se encuentran a un lado. El acto dura unos 15 minutos, siempre en el agua. Los machos dominantes pueden aparearse con varias hembras en su territorio.

Posteriormente, la hembra construye un nido que se asemeja a un pequeño montículo de unos 50 cm de diámetro. Allí pone de 40 a 60 huevos que se incubarán unas diez semanas antes de la eclosión. La madre defenderá su nido durante todo el período. Es en este contexto que los cocodrilos son más peligrosos fuera del agua.

El sexo de los cocodrilos viene determinado por la temperatura del nido: los machos nacen cuando la temperatura está entre 31 y 33 ° C. Las hembras nacen con temperaturas más bajas o más altas. Sin embargo, estas también pueden nacer cuando el nido tiene una temperatura entre 31 y 33 ° C pero en menor proporción.

Cuando se acerca la eclosión, las crías emiten una serie de gritos con el fin de alertar a la madre. Esta limpiará el nido y ayudará a las crías a salir de los huevos. Al nacer, estas miden unos veinte centímetros. La madre transportará a cada cría en su boca hasta las aguas más cercanas.

Aproximadamente el 75% de los huevos de cocodrilo no eclosionan debido a diversos motivos como la infertilidad, una temperatura demasiado alta del nido, inundaciones capaces de arrasar el nido, etc. Los recién nacidos serán presa fácil de peces y pájaros. Con el tiempo, tan solo un número limitado de individuos conseguirá alcanzar la edad adulta.

La madurez sexual se alcanza a los 12 años para las hembras y los 16 para los machos.

Especies potencialmente mortales

  • Venenoso
    No
  • Mordedor

Cada año se registran varios ataques de cocodrilos marinos. Según CrocBITE (herramienta de censo de ataques de cocodrilos creada por el grupo de especialistas en cocodrilos de la IUCN), se contabilizaron 1.350 ataques entre 2010 y 2020, de los cuales 668 fueron fatales.

Un estudio realizado en Australia sobre un centenar de ataques, indicaría que el peligro es mayor si el ejemplar se encuentra en el agua que fuera. Los cocodrilos pueden arrastrar a la persona al fondo, provocando así su ahogamiento, además del trauma provocado por la mordedura.

En ciertas áreas donde la población de cocodrilos está aumentando, estos se encuentran cada vez más en contacto con actividades humanas. Es por eso que los programas de convivencia entre humanos y cocodrilos son esenciales. Estos últimos pasan por el manejo de los denominados "cocodrilos problemáticos" así como una buena formación sobre los comportamientos a adoptar para garantizar la seguridad.

Los ataques de cocodrilos ocurren principalmente si han sido provocados, si están buscando comida, para defender su territorio o para proteger su nido.

En general, se recomienda respetar las señales de peligro, no bañarse en aguas turbias y mantenerse al menos a cinco metros de las orillas.

¿De dónde viene?

Presencia geográfica y estado de la población

La piel del cocodrilo marino fue particularmente apreciada por la industria del cuero, lo que contribuyó a una fuerte disminución de la población mundial hasta la década de 1970. En 1979, esta especie se incluyó en el apéndice I de la CITES en todos los países donde se encontraba presente (excepto Papua Nueva Guinea ).

Australia había comenzado ya a implementar planes de protección de cocodrilos marinos en 1971 en los tres estados donde se encontraba presente la especie. En 1985, el cocodrilo marino fue incluido en el Apéndice II de CITES en Australia e Indonesia, respectivamente, después de la creación de granjas de cría de cocodrilos y el establecimiento de cuotas de captura para las poblaciones salvajes.

Gracias a estos programas destinados a proteger, preservar su hábitat y crear conciencia, las poblaciones de cocodrilos han conseguido aumentar a nivel mundial en Australia. Asimismo, en Papua Nueva Guinea, los programas de protección permiten actualmente preservar la población de cocodrilos. Junto con este aumento de las poblaciones, también se han puesto en marcha los llamados programas de gestión de cocodrilos "problemáticos" para limitar los ataques contra los seres humanos.

En Indonesia, donde el comercio de pieles de cocodrilo es un recurso económico vital en algunas zonas rurales, no se han controlado las poblaciones de C. porosus desde 1998. Se cree que aún hoy podrían realizarse capturas ilegales.

En Malasia e India, las poblaciones están aumentando de manera muy localizada: la isla de Sarawak en Malasia y el Parque Nacional Bhitarkanita en India. En otros lugares, las poblaciones de cocodrilos marinos permanecen muy reducidas debido principalmente a la destrucción de su hábitat. Se piensa que el cocodrilo marino en estado salvaje probablemente haya desaparecido de Tailandia, Vietnam, Camboya y Vanuatu.

¿Cuál es su hábitat?

Características del entorno natural

  • Temperatura
    18 - 35 °C
  • Corriente
    Lenta y Estancada

Presentación del biotopo

Esta especie frecuenta principalmente hábitats costeros como lagunas, manglares, esteros y lagos salinos. Los cocodrilos marinos también pueden ascender por arroyos de agua dulce durante varias decenas de kilómetros.

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Para saber más

Para leer en la web

Fuentes y realización

Participación y validación

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Traducción

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Silvia Gomez

Silvia Gomez

Referencias bibliográficas

FAO species identification guide for fishery purposes. The living marine resources of the Western Central Pacific. Volume 6. Bony fishes part 4 (Labridae to Latimeriidae), estuarine crocodiles, sea turtles, sea snakes and marine mammals. - K.E. Carpenter - FAO Fisheries Synopsis - 2001.

Crocodiles. Status Survey and Conservation Action Plan. - Webb, G.J.W., Manolis, S.C. and Brien, M.L. - Crocodile Specialist Group: Darwin. IUCN - 2010.

Dead or Alive? Factors Affecting the Survival of Victims during Attacks by Saltwater Crocodiles (Crocodylus porosus) in Australia. - Fukuda Y, Manolis C, Saalfeld K, Zuur A. - PLOS One - 2015.

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